Период с X до середины XI в.— время наибольшей слабости папства. Оно стало игрушкой в руках феодальных клик в Италии.

В это время за папский престол нередко боролись одновременно два-три претендента, каждый из которых провозглашал себя папой.

Знатная римлянка Мароция сажала на папский престол своих родственников и возлюбленных.

Один из них, Сергий III (был папой в 904— 911 гг.), начал свою деятельность главы католической церкви с того, что велел задушить двух своих предшественников, свергнутых с папского престола и брошенных в тюрьму.

Внук Мародии Октавиан был возведён на папский престол в 18-летнем возрасте.

Этот папа — Иоанн XII (956—963) превратил Латеранский дворец, где жили папы, в настоящий вертеп.

Не будучи в силах справиться с феодалами своей области, он (в 961 г.) призвал на помощь германского короля Оттона I.

Немецкие феодалы, которых издавна привлекали богатства Италии, получили, таким образом, удобный предлог для того, чтобы осуществить свои планы грабительского похода за Альпы и подчинения себе Северной Италии.

С этого времени папство почти на целое столетие попало в зависимость от германских императоров.

Папы превратились в их ставленников, а папский престол — в игрушку в их руках.

Так, в середине XI в., когда в результате борьбы феодальных клик в Италии на папский престол было выдвинуто сразу три кандидата — Сильвестр III, Григорий VI и Бенедикт IX, германский император Генрих III явился в Италию и на церковном соборе в Сутри (1046 г.) по его повелению все три папы были низложены, а папой был избран немецкий епископ (Климент II).

В 1049 г. тот же Генрих III посадил на папский престол другого немецкого епископа, который стал папой под именем Льва IX.

Германские императоры установили, что избранный папа может вступать на папский престол лишь после принесения присяги императору.