Рост крупного феодального землевладения и налоговый гнёт снова привели к ухудшению положения крестьянства, временно улучшившегося после народных восстаний VI—VII вв. и поселения славян на территории Византии.

В связи с этим обострилась классовая борьба и возникли народные движения, большей частью облечённые в форму ересей.

Наиболее распространённой ересью в VII—IX вв., выражавшей социальный протест крестьянских масс против закрепощения и феодальной эксплуатации, была ересь павликиан, возникшая в VI—VII вв. в Армении, а затем распространившаяся в Византийской империи, главным образом в Малой Азии.

К движению крестьян примыкали городская беднота и рабы.

Павликиане боролись против социального неравенства, против роскоши и богатства господствующей церкви; они проповедовали полное отречение от земных благ, требовали уничтожения церковной иерархии и монашества, упрощения культа и отмены почитания икон.

Религиозное учение павликиан носило дуалистический характер, ибо они представляли мир разделённым на две части: царство бога (мир добра) и царство дьявола (мир зла).

Всякое богатство, особенно церковное, они считали порождением дьявола.