Восстание началось в провинциях Хэнань и Шаньдун.

В этих местах с 50-х годов IX в. было особенно много правительственных войск, так как правительству приходилось все время бороться с пограничными цзедуши.

Содержание войск ложилось тяжёлым бременем на население, в связи с чем началось массовое оставление земли крестьянами.

Беглые крестьяне объединялись в отряды, нападавшие на феодалов.

Непосредственным толчком к массовому восстанию послужил голод, разразившийся в провинциях Хэнань и Шаньдун вследствие засухи.

Предводителем восставших в Хэнани стал Ван Сянь-чжи.

Крестьянское движение, начавшееся в 875 г., быстро распространилось и на Шаньдун.

Во главе его стал Хуан Чао, происходивший из зажиточной крестьянской семьи.

Оба предводителя действовали то вместе, то порознь, но в 878 г. Ван Сянь-чжи был убит и руководство перешло к Хуан Чао.

Восстание приняло грозный для господствующего класса характер, охватив территорию от Хэнани и Шаньдуна на севере до Гуандуна на юге.

Восставшие захватили обе столицы (Лоян и Чанъань).

Император Сицзун бежал в Сычуань.

Этот момент оказался переломным в истории восстания.

В 880 г. Хуан Чао провозгласил себя императором, что сразу же ослабило его связь с теми силами, которые его поддерживали.

Один из военачальников — Чжу Вэнь перешёл на сторону правительственных войск.

В результате этого в 883 г. Хуан Чао оказался вынужденным оставить Чанъань, бежал в Шаньдун, где и покончил с собой.

Само восстание этим закончилось, но крестьянские волнения не прекращались ещё в течение почти 20 лет.