Хотя индийский профессиональный театр современного типа возник лишь в последней четверти XIX в., однако публичные театральные представления на европейский лад относятся еще к концу XVIII в.

В 1795 г. русскому путешественнику и выдающемуся индологу Г. С. Лебедеву удалось на короткий срок основать в Калькутте театр, где под его руководством актеры-индийцы сыграли пьесу «Притворство», переведенную Лебедевым с английского на бенгальский язык.

По требованию калькуттских властей Лебедев был вынужден прекратить свою просветительскую деятельность.

Дальнейшие попытки организовать индийский театр долго не приводили к успеху.

Только в начале 40-х годов XIX в. возник театр, где пьесы ставились на маратхском языке.

Зарождение индийской оперы связано с постановкой музыкальной драмы при дворе владетеля княжества Ауд в 1853 г.

В Бомбее театральные представления на гуджаратском языке стали постоянным явлением начиная с 60-х годов. Несколько позднее возник театр на языке хинди.

В 1872 г. был организован первый профессиональный бенгальский театр.

Репертуар театров в основном состоял из произведений, написанных на традиционные мифологические темы.

Однако режиссер и актеры нередко придавали им остро злободневное истолкование, в результате чего индийский театр в ряде случаев приобретал определенное политико-воспитательное значение.