Накануне мировой войны в изобразительных искусствах усилились глубоко упадочные явления.

В 1907 г. возник кубизм, подвергший формы реальной натуры геометрической схематизации, а затем и полному расчленению; в течение ближайших последующих лет появились футуризм в Италии, разные формы примитивизма, абстрактное искусство и т. д.; все эти резко враждебные реальной жизни и живым человеческим чувствам, по существу антихудожественные течения отражали в себе неверие в человеческий разум и красоту природы, перераставшее в циническое и издевательское отрицание гуманистических ценностей.

Вначале все это воспринималось некоторыми художниками и критиками как вызов устоям буржуазного общества, но вскоре формалистические течения растеряли свое анархическое бунтарство и оказались лишь удобной формой ухода от трудных и сложных проблем общественной жизни.

Чисто буржуазный и глубоко реакционный смысл этого «современного движения», или «авангарда», по выражению его апологетов, раскрылся уже в годы мировой войны, когда новая мода заменила старое салонное искусство и томное эстетство «модерна».

В то время упадок буржуазного искусства еще не имел такого широкого распространения, как это случилось позднее, к середине XX в., но он и тогда получил отклик во всей Европе и в Соединенных Штатах Америки.

Кризис буржуазного искусства увлек многих талантливых художников (так, например, одним из создателей кубизма был Пикассо) и сильно расшатал всю художественную жизнь, но он не смог уничтожить значение и силу реализма, продолжавшего плодотворно развиваться.

«Современное движение», утратив всякую связь с современной жизнью, прошло уже в период первой мировой войны весь путь деградации и лишь засвидетельствовало неспособность умирающего общественного строя создавать значительные художественные ценности.