Одновременно развивались театральные направления модернистского характера.

Наибольшее распространение они получили в театрах Франции и Англии.

Во Францию модернизм пришел из Бельгии с символическими драмами Мориса Метерлинка.

В начале 90-х годов в Париже стали открываться театры, в которых наряду с произведениями Метерлинка пропагандировались пьесы молодых французских драматургов, далекие от реальности, посвященные мистическим откровениям, проникнутые пессимизмом и безнадежностью.

Таковы были театры «Художественный», «Творчество» и из основанных позднее — «Старая Голубятня» и «Театр Искусств».

В них подвизались видные режиссеры (Люньэ Поз, Жак Копо), придававшие первостепенное значение поискам оригинальных форм выразительности, которые, по их мнению, должны были обновить театральное искусство.

Однако модернистские постановки были далеки от актуальной жизненной проблематики и уводили в область «чистого искусства».

В Англии подобные же тенденции проявились в деятельности режиссера Гордона Крэга.

Он редко ставил спектакли, но зато активно выступил с пропагандой модернистских тезисов в своей книге «Искусство театра» (1905 г.). Объявляя реализм «вульгарным способом выразительности», Крэг ратовал «за чистую красоту» он требовал закрыть лицо актера маской или даже совсем заменить актера марионеткой, что, с его точки зрения, было бы идеалом.

Взгляды Крэга не получили признания в театре, а отдельные его постановки доказали несостоятельность его методов (например, постановка им, «Гамлета» в Московском Художественном театре в 1911 г.).

Очень сильные элементы модернизма сказывались и в творчестве знаменитой танцовщицы Айседоры Дункан.

Упадочнические тенденции в западноевропейском театре особенно развились в последующий исторический период.