Итак, развитие производительных сил греческого общества, социально-экономическая дифференциация и распадение общества на классы привели в VIII—VI вв. до н. э. к образованию в Греции античного города-государства — полиса, имевшего некоторые отличия от большинства ранних городов-государств Востока.

Полис представлял собой гражданскую общину, опирающуюся на античную форму рабовладельческой собственности. Характерные особенности этой формы собственности, которые были вскрыты Марксом, состояли в том, что господствующей была частная собственность на рабов и основное средство производства того времени — землю, но частным собственником мог быть лишь полноправный член гражданской общины.

Утерявшие земельную собственность нередко лишались и гражданских прав. Только в полисах, в которых победила рабовладельческая демократия, политические права распространялись на всех граждан вне зависимости от того, владели или не владели они землёй.

Однако во всех греческих полисах, независимо от особенностей их политического устройства, далеко не всё население, жившее на принадлежавшей полису территории, входило в состав гражданской общины и пользовалось гражданскими правами.

Помимо рабов, лишённых каких бы то ни было прав, в каждом полисе существовали различные категории лично свободного, но неполноправного населения, например переселенцы из других полисов, чужестранцы.

Рабы и неполноправные в важнейших городах-государствах представляли собой большую часть населения полиса, а граждане — лишь привилегированное меньшинство.

Это меньшинство, располагая политической властью, использовало её в первую очередь для поддержания существующего строя, основанного на эксплуатации труда рабов, а часто и других категорий зависимого или неполноправного населения.

В целом полис, как особая форма рабовладельческого государства, по сравнению с древневосточными рабовладельческими деспотиями того времени, безусловно, представлял собой явление исторически прогрессивное.

Территория, принадлежавшая городу-государству (и в этом одна из характерных особенностей полиса), как правило, занимала незначительную площадь. Владения полиса обычно исчерпывались непосредственно примыкающей к нему сельской округой.

На территории Беотии, достигавшей около 2 580 кв. км, находилось около десятка самостоятельных полисов, на территории Фокиды, составлявшей около 1 615 кв. км, было 22 отдельных полиса.

Родос, площадью в 1 404 кв. км, был долгое время разделён на 3 самостоятельных полиса. На территории Крита (около 8 590 кв. км) насчитывалось несколько десятков полисов.

Территория такого значительного полиса, как Коринф, насчитывала всего 880 кв. км.

Самым большим из государств Балканской Греции была Спарта, которая после покорения соседней Мессении владела территорией в 8 400 кв. км.