Китайская традиция относит появление в Китае первых буддийских проповедников ещё ко II в. до н. э.

Распространение же буддизма в Китае началось значительно позднее, во всяком случае не ранее I—II вв. н. э.

Буддизм внёс новую струю в развитие китайской философии и оказал сильное влияние на китайскую культуру.

С III в. н. э. в Китае появились буддийские монастыри, обогащавшиеся за счет дарений верующих и отдачи под их покровительство разоряющихся земледельцев и мелких собственников, которые, таким образом, попадали в личную зависимость от монастырей.

IV век был отмечен быстрым ростом монастырского землевладения; с этого времени буддизм приобрёл огромное влияние в Китае и буддийская феодальная церковь превратилась в крупную политическую и экономическую силу.